Les Amis before the Commission sur la culture, le patrimoine et les sports

    Les Amis presented a brief to the Commission sur la culture, le patrimoine et les sports regarding consultations on the Plan directeur du sport et du plein air urbains on May 9.

    Our brief highlighted the environmental and historical features of Meadowbrook and reiterated our desire to see the space reopened during the winter months for cross-country skiing, snowshoeing and walking. “When one considers that the borough of Lachine has the lowest level of physical activity on the Island and that both NDG and Lachine have the lowest percentage of green and park spaces, way below city average, Meadowbrook can play an essential role in getting Montrealers moving and enjoying nature”, said director Louise Legault.

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    The Trees of Meadowbrook

    by Sally Cole

    Century-old silver maple, white elm and basswood trees are among the special features of Parc Meadowbrook, a site of beauty and a space of tranquility in Montreal.  These graceful, shade-giving indigenous trees grow up to 30 m high and live 130-200 years.  As native trees, they thrive in the wetlands and alluvial soils of Meadowbrook.  Here they offer nesting sites to wood ducks and other birds, rest for migrating birds, and dens to squirrels, raccoons and other mammals.

    These five silver maples, located at the southern end of the Meadowbrook golf course, were photographed in September, 2015. Hydro Quebec has since cut them down. Photo by Louise Chenevert.

    One objective of Parc Meadowbrook, in addition to preserving the existing century-old trees, is to renaturalize this 57 hectare treasure for the recreational use and aesthetic appreciation of the citizens of Montreal.

    Parc Meadowbrook lies in the Upper St Lawrence – Lower Ottawa Valley zone of the Great Lakes-St. Lawrence Forest Region of Canada.  This is the lowland through which the waters of the Great Lakes system drain.  Native species in the lowland are predominantly deciduous: sugar maple, beech, red maple, yellow birch, basswood, white ash, largetooth aspen, and red and bur oaks as well as local occurrences of white oak, red ash, grey birch, rock elm, blue-beech and bitternut hickory.  White elm was once prominent but has been almost eradicated by Dutch elm disease.  Butternut, eastern cottonwood and slippery elm occur sporadically in river valleys and some pure stands of black maple and silver maple may be found in patches where soil is especially fertile.  In poorly-drained depressions, black ash is prominent. On shallow, acidic, eroding slopes or uplands, conifers may be found, particularly eastern hemlock, eastern white pine, white spruce and balsam fir. Eastern white pine and red pine may be present and, in wet or rocky sites, black spruce and eastern white cedar are found.

    In addition to the large, old silver maple, white elm and basswood trees that grace the prairie of Meadowbrook, there are also several introduced species that are now naturalized in Canada, notably Norway maple, Siberian elm and crack willow. A number of other indigenous species grow along the tracks that bisect Meadowbrook, including bur oak, black cherry, ironwood, bitternut hickory and shagbark hickory.

    Indigenous Trees Present on Meadowbrook

     On the prairie

    Silver maple (Acer saccharinum): Medium sized to large trees, up to 35m high, 100 cm in diameter and 130 years old.

    White elm (Ulmus americana): One of the largest trees of eastern Canada, maturing up to 35 m high, 175 cm in diameter and 200 years old. When growing in the open, is easily recognized by its graceful branching and vase- or umbrella-shaped crown with drooping branch tips. Dutch elm disease has destroyed large populations of white elm across eastern North America.

    Basswood, also known as linden and whitewood (Tilia americana): Large trees with straight trunk growing up to 35 m high, 100 cm in diameter and 200 years old. Often found in groups, several sprouts having grown around the stump of a parental tree.  The wood is soft and light, tough and even-textured once important for canoe-building.

    1. Along the tracks

    Bitternut Hickory or Swamp Hickory (Carya cordiformis): The most widespread Canadian hickory.  Medium-sized trees, up to 25 m high, 50 cm in diameter, and 150 years old.  Grows on moist lowlands and rich soils mixed with other deciduous trees.  Wood used for giving hickory-smoked flavour to hams and bacon.

    Shagbark Hickory or Upland Hickory (Carya ovate): Medium-sized trees up to 25m high, 60 cm in diameter and 200 years old. On rich, moist soils mixed with other deciduous trees. Edible nut. A main source of food for squirrels.

    Black cherry (Prunus serotina): Medium-sized trees, up to 22 m high, 60 cm in diameter and 150 years old.  Fast-growing in a variety of soils.  Mixes well with other deciduous trees. Shallow root system produces a taproot in the first year. Wood used in furniture building.

    Bur oak or Blue oak or Mossy cup oak (Quercus macrocarpa): The most common native white oak.  Small trees up to 15 m high, 60 cm in diameter, and 200 years old.

    Ironwood or Hop-hornbeam (Ostrya virginiana): Small trees, up to 12 m high and 25 cm diameter.  Very shade-tolerant; commonly found in the understory of deciduous forests.  The strong wood is used for tool handles.

    Here are more species that could be part of the renaturalization of Meadowbrook. They were identified in an inventory carried by Les Amis du parc Meadowbrook in 2005-06:

    Alternate-Leaf Dogwood (Cornus alternifolia)

    Eastern Cottonwood (Populus deltoids)

    Northern Hackberry (Celtis occidentalis)

    Vibernum (Caprifoliaceae, Honeysuckle family)

    Hawthorn (Crataegus, Rose family)

    Green Ash (Fraxinus pennsylvanica)

    Black ash, or Swampy ash (Fraxinus nigra)

    Staghorn sumac (Rhus typhina)

    White elder (Sambucus Canadensis, Honeysuckle family)

    Black willow (Salix nigra)

    Hybrid Poplar (Populus xjackii)

    Mountain Ash, or Dogberry (Sorbus)

    Slippery Elm (Ulmus rubra)

    Birch (Betula)

    Serviceberry (Amelanchier)

    The dogwood, vibernum, hawthorn, sumac, elder, dogberry and serviceberry are particularly interesting for their production of small fruit to feed birds and other fauna.

    Cross-Country Skiing on Private Golf Courses

    With such an abundance of snow all around, it is a shame that Meadowbrook is officially open and accessible only to golfers from May to October.   With its wide open spaces, big trees, and a gently sloping terrain, it makes for an ideal spot to enjoy cross-country skiing.

    Recently we conducted a small survey which revealed that a number of municipalities have managed to reach an agreement with golf clubs and thereby offer their residents winter activities on their grounds. We prepared a questionnaire and sent it to three municipalities in the Montreal region that currently offer cross-country skiing on private golf courses. Here are the results of our little survey (in French only.)

    La pratique du ski de fond sur les terrains de golf privés

    Les Amis du Parc Meadowbrook a fait parvenir à trois municipalités  de la région montréalaise un questionnaire sur les activités de ski de fond qu’elles offrent à leurs résidents sur des terrains de golf privés. (Le questionnaire est joint en annexe). Dans un cas, ce sont 23,6 km de sentiers de ski de fond et de raquette qui sont balisés. Nous avions aussi recensé d’autres cas, mais il s’agissait de propriétaires de terrains de golf qui offraient des activités de ski de fond pour rentabiliser leur terrain en hiver. Nous avons obtenu les réponses de deux municipalités, l’une qui offre ces activités depuis plusieurs années, l’autre depuis quelques années (projet pilote en 2015).

    Résultats de l’enquête

    Dans les deux cas, ces activités sont offertes gratuitement. Aucun employé n’est affecté à ces activités, si ce n’est pour tracer les pistes, et les municipalités ne travaillent pas avec des bénévoles. Dans un cas, le budget de l’activité est fixé à 20 000 $.

    Dans un cas, l’accès était réservé aux seuls skieurs, tandis que dans l’autre, les raquetteurs pouvaient aussi se prévaloir des installations (sentier parallèle pour la raquette et le pas de patin). Une municipalité offrait même des cliniques de ski de fond sur place à quelques reprises pendant la saison.

    Meadowbrook

    La municipalité qui offre cette activité depuis plusieurs années aimerait offrir un « concept plus global, style base de plein air » mais « les risques reliés à la météo sont énormes et freinent les ardeurs à ce niveau. » La variabilité des précipitations (pluie, suivie de grêle¸ faible enneigement) ces dernières années rend plus difficile la pratique des sports d’hiver, que ce soit le ski ou le patin.

    La collaboration des clubs de golf est essentielle pour le balisage des pistes. Une municipalité souligne compenser les clubs de golf pour l’accès à leur terrain, ce qui est sans doute bienvenu, étant donné la situation financière précaire de plusieurs clubs de golf.

    Il n’y a pas de patrouille de sécurité : ce sont les usagers qui assurent leur propre sécurité. Dans les deux cas, les pistes sont damées. Dans un cas, les skieurs ont accès à un endroit pour se reposer qu’ils partagent avec les usagers de la patinoire extérieure. Dans les deux cas, il y a du stationnement gratuit à proximité.

    Le cas de Meadowbrook

    Le terrain de Meadowbrook présente de nombreux avantages pour la pratique du ski de fond : grands espaces, terrain légèrement vallonné, présence d’arbres pour briser le vent. Il y a même du stationnement sur le terrain (sans doute faudrait-il déneiger pendant les mois d’hiver). L’état de délabrement du club house empêcherait cependant son utilisation par les skieurs.

    Le terrain est cependant scindé par une voie de chemin de fer qui pose un problème de sécurité particulier. En tant que fondeur, j’ai déjà traversé des routes et des chemins de fer en ski de fond. On pourrait donc prévoir un panneau qui indiquerait aux usagers les pratiques sécuritaires et le fait qu’ils pourraient rester coincés si un train décidait de se garer là. L’horaire des trains pourrait aussi être affiché. Un autre panneau à l’entrée pourrait d’ailleurs rappeler les règles de sécurité et de bienséance sur les pistes. Si la sécurité est vraiment trop problématique, la pratique du ski de fond pourrait être réservée à la section au sud de la voie ferrée, plus accessible.

    On peut donc en conclure que Meadowbrook se prêterait bien à la pratique du ski de fond, moyennant quelques aménagements de base qui pourraient même être partagés entre les diverses municipalités limitrophes.

    Des sous pour les programmes de plein air

    À noter que le  Programme de soutien aux installations sportives et récréatives du ministère de l’Éducation et de l’Enseignement supérieur annonçait un investissement de 100 millions $ pour la construction, l’aménagement, la mise aux normes ou la rénovation d’installations sportives et récréatives ainsi que de sentiers et de sites de pratique d’activités de plein air. Le programme s’adresse aux organismes municipaux, aux organismes sans but lucratif, aux villes et aux coopératives  La date limite est le 23 février (http://www.education.gouv.qc.ca/organismes-a-but-non-lucratif/aide-financiere/fonds-pour-le-developpement-du-sport-et-de-lactivite-physique/installations-sportives-et-recreatives/).